Tania León

Escrito por Eliana Monteiro da Silva - junho/2016

Tania León (1943)

Biografia

        A compositora cubana Tania Justina de León nasceu em Havana, a 14 de maio de 1943. Filha de Oscar León e Dora Ferrán, iniciou os estudos de piano aos quatro anos de idade. Aos cinco foi agraciada pela família com um piano, ainda que as condições financeiras fossem restritas. O instrumento reafirmou o precoce talento e disciplina demonstrados pela pequena artista, que viria a se formar Bacharel em Música em 1963. Na mesma cidade Tania se especializaria em Educação Musical, pelo Conservatório de Música Carlos Alfredo Peyrellade.

        A composição esteve sempre presente. Seu estudo de piano, violino e teoria musical era permeado de pequenas criações inspiradas pela música cubana regional. O repertório incluía boleros, peças curtas ao estilo de bossa-nova, entre outros. O conhecimento deste tipo de música era transmitido nas escolas de Havana com a mesma exigência que a música erudita de Bach ou Chopin, possibilitando à compositora a formação de uma linguagem eclética e diversificada.

        Não obstante a qualidade do ensino e a sólida formação, o ambiente de trabalho em Havana não oferecia muitas oportunidades para uma carreira profissional de concertos e gravações. Apesar de obter sucesso como pianista, Tania sente o isolamento que pesa sobre seu país e anseia por outras experiências. Um prêmio concedido pelo programa Freedom Flights em 1967 leva a artista aos EUA, estabelecendo-se em Nova York. Estuda na Universidade local, cursando composição com Ursula Mamlok.

        Como excelente pianista que era, logo passa a integrar a New York College Music Orchestra, a New York University Orchestra e a Buffalo Simphony Orchestra. Mais uma vez a musicista sente necessidade de ampliar os horizontes, passando da performance ao piano para a regência e composição.

        O completo desabrochar artístico viria com um convite para substituir um amigo pianista no ensaio do Dance Theatre of Harlem. Admirado com sua capacidade de improvisar, dirigir e acompanhar o grupo de dança, o responsável pela academia contratou-a como Diretora Musical, onde ficou de 1969 a 1980. Tania criou quatro ballets para o Dance Theatre of Harlem: Tones, Haiku, The Beloved e Douglas, estes últimos em parceria com Judith Hamilton e Geoffrey Holder, respectivamente. Esta experiência marcaria sua linguagem e estilo por toda a carreira de compositora.

        O trabalho com o grupo de Harlem foi também essencial para que Tania adquirisse a necessária segurança para enfrentar o cenário musical norte-americano, assumindo definitivamente a nova nacionalidade. Ainda assim, seu estilo composicional só se consolidou quando a mesma voltou à terra natal para visitar a família. Alertada por seu pai, percebeu a importância de inserir os ritmos e melodias que fizeram parte de sua trajetória pessoal na sua criação.

Composições

        O estilo composicional de Tania León baseia-se, desde as primeiras peças, na improvisação. Esta inclinação natural para variar obras do repertório clássico e popular aproximou-a do jazz norte-americano assim que chegou a Nova York. Além destes, a compositora utiliza elementos da música tradicional latino-americana e da música gospel, combinando-os com a harmonia, complexidade rítmica e timbres da música contemporânea. Compõe, principalmente, para orquestra, conjuntos de câmara, grupos vocais e piano.

        Tania reconhece a influência de alguns compositores em sua formação, mas destaca sua especial admiração pelo russo Igor Stravinsky e pelo norte-americano Charles Ives. Além dos aspectos puramente musicais, a predileção de ambos pelo balé aproxima suas linguagens à da musicista. Stravinsky encantou-a pelo uso de motivos rítmicos e escalas simétricas como geradores de padrões formais para obras de grande porte. Já de Ives a compositora absorveu a inserção de harmonias dissonantes em ambientes que remetem ao tonalismo, além da integração entre o jazz e o repertório erudito europeu. Junta-se a isto o fato de que tanto Stravinsky como Ives conservaram-se ligados à música de tradição popular de seus países, enriquecendo o vocabulário da música ocidental com novas e vibrantes sonoridades.

        A música cubana pode ser apontada em composições como Four Pieces for Violoncello, criadas por Tania León em 1983. Dedicadas a seu pai, trazem ritmos tipicamente afro-cubanos como o son, marcado em compasso 2/2 e em andamento moderado. Já a complexidade rítmica influenciada por Stravinsky pode ser conferida em Parajota Delaté, composta em 1988 para violino, cello, flauta, clarinete e piano. Acentos irregulares, síncopas, subdivisões variadas das unidades de tempo e polirritmias dificultam, propositadamente, a percepção da pulsação desta peça por parte do ouvinte.

        O ostinato rítmico e melódico pode ser conferido em Momentum, de 1986. Esta obra para piano exibe a predileção pelo intervalo de trítono, repetidamente empregado pela artista. O tema principal remete-se ao blues, pelas progressões de acordes I-IV-I-V-I com terças, quintas e sétimas rebaixadas em meio-tom.

        Tania León conserva-se atuante, tanto no campo artístico criativo como no de produção de eventos que possibilitem parcerias e o surgimento de novos talentos. Para 2016 espera-se a estreia de sua obra Pa’lante, no Ojai Music Festival, comissionada pela Los Angeles Philarmonic através do regente Gustavo Dudamel.

        A compositora também foi agraciada pela University of Central Arkansas com o incentivo à produção de uma ópera intitulada Little Rock Nine, sobre libreto de Henry Louis Gates Jr, a ser encenada em 2017. A ópera contará a história de nove adolescentes negros que, em 1957, ingressaram numa escola em Little Rock, Arkansas, até então frequentada unicamente por estudantes brancos.

Para conhecer sua obra

1. www.tanialeon.com

2. Tania León (Cuba, 1943). Em: Compositoras Latino-americanas: vida - obra - análise de peças para piano” (antologia). Eliana Monteiro da Silva. Disponível em: http://www.ficcoes.com.br/livros/compositoras_la.html

3. Tania León, in motion (CD). Gravadora Albany Records, 2011.

4. Tania León, Panajota Delaté. (Gravação). Disponível em:   https://youtu.be/7-c1vIMrik0

5. Tania León, Momentum. (Vídeo com Jade Simmons ao piano). Disponível em: https://youtu.be/6RTnElJWIqU

6. Tania León, Tumbau. (vídeo com Jade Simmons ao piano). Disponível em: https://youtu.be/5lt0kORNEn8

7. Women of influence in Contemporary Music: nine American composers. Livro de Michael K. Slayton (Ed.). Lanham: Scarecrow Press, Inc., 2011.

8. The Norton/Grove Dictionary of Women Composers. Julie Anne Sadie & Rhian Samuel (Ed.). New York, London: The Macmillan Press Limited, 1995. Pp. 278-279.

Tania León (1943)

Biography

        The Cuban composer Tania Justina de León was born in Havana on the 14th of May 1943. Daughter of Oscar León and Dora Ferrán, Tania began her piano lessons at the age of four. When she was five years old her family managed to give her a piano, despite the strict financial conditions they lived under. The instrument at home was an assuring factor to the early talent and discipline shown by young Tania, who would later earn her bachelors degree in Music in 1963. Also in Havana Tania would later achieve her specialization degree in Musical Education at the Music Conservatory Carlos Alfredo Peyrellade.

        The art of composition was always present in her musical studies. Her piano, violin and musical theory classes were permeated with little musical creations inspired by the regional Cuban music. This repertory included boleros, short pieces in Bossa Nova style, among other styles.  The knowledge of these types of music was taught in Havana schools with the same level of exigence and acuteness demanded in classical pieces by Bach or Chopin, enabling the composer to develop an eclectic and diversified musical language.

        Despite the teaching quality and the solid background provided there, the working atmosphere in Havana did not offer many opportunities for a professional career in the concerts and recording areas. Regardless of reaching success as a pianist, Tania felt the isolation burden that weighed over her home country and longed for other experiences. In 1967 the artist earned a prize offered by the program ‘Freedom Flights’ which took her to the USA and establishing her in New York. She then started composition studies at the local University and took classes with master Ursula Mamlok.

        Being already an excellent pianist at that moment, Tania rapidly became member of the New York College Music Orchestra, the New York University Orchestra and also the Buffalo Symphony Orchestra. Then the musician once more felt the need for widening her horizons, passing from piano performances to musical composition and conducting.

        Her complete artistic flourishing would spark through an invitation to replace a friend as   pianist in a rehearsal at the Dance Theatre of Harlem. The institute responsible became so impressed by her improvisation and directing capabilities following the dance group, that hired her as Musical Director, a position she held from 1969 to 1980. Tania composed four ballet pieces for the Dance Theatre of Harlem: Tones, Haiku, The Beloved and Douglas, being the last two partnerships with Judith Hamilton and Geoffrey Holder, respectively. This experience impacted her musical style and language for her entire career as a composer.

        The work with the dance group of Harlem was essential to give Tania the required confidence to face the American musical scenario while definitely assuming her new nationality. Even so, her composition style only consolidated after she returned from a family visit in her homeland. Warned by her father, Tania realized the importance of inserting in her musical creations the rhythms and melodies that took part in her personal history.

Compositions

        Tania Leon’s compositional style is based since its very beginning in improvisation. This natural tendency of hers to diversify from classical to popular repertories brought her closer to the American jazz since she moved to New York. Additionally to those musical styles the composer uses elements from the traditional Latin American music and the gospel, combining them with the harmony, rhythmic complexity and tones of the contemporary music. Her pieces have been mainly composed for orchestras, chamber ensembles, vocal groups and piano.

        Tania recognizes some composers as musical development influences but highlights with very special admiration the ones from the Russian composer Igor Stravinsky and the American composer Charles Ives. Going farther than just the musical aspects, the preference these two composers share towards ballet brings their musical languages and Tania’s closer. Stravinsky enchanted her with the use of rhythmic motifs and symmetric scales generating formal patterns for grand musical works. From Ives the composer absorbed the insertion of dissonant harmonies in moods that echo the tonal environment, besides the assemblage of jazz and European classical music repertory. An additional aspect to be considered is the fact that both Stravinsky and Ives remained connected to the traditional popular music of their countries, enriching the vocabulary of the western music with new and vigorous sonorities.

        The Cuban music influence on Tania León’s works can be recognized in compositions such as Four Pieces for Violoncello, from 1983. Dedicated to her father, these works bring typical Afro-Cuban rhythms like the son, marked in 2 by 2 pace and in moderated tempo. In other direction, the rhythmic complexity influence from Stravinsky can be perceived in Parajota Delaté, composed in 1988 for violin, cello, flute, clarinet and piano. The irregular accents, syncopes, varied tempo subdivisions and polyrhythms intentionally turn the cadence of this piece very difficult to the listener.

        The rhythmic and melodic ostinato can be perceived in Momentum, composed in 1986. This piano piece shows Tania’s preference for the tritone interval, a resource that she repeatedly applied. The main theme refers to the blues, considering the chords progression in  I-IV-I-V-I with thirds, fifths and sevenths lowered in halftone.

        Tania León remains active in artistic creativity as much as in production of events that enable partnerships and the emergence of new talents. The premiere of her piece Pa’lante is expected to take place in 2016 at the Ojai Music Festival, commissioned by the Los Angeles Philharmonic through the conductor Gustavo Dudamel.

        The composer was also awarded by the University of Central Arkansas with an incentive to the production of an opera called Little Rock Nine, with libreto by Henry Louis Gates Jr and to be premiered in 2017. This opera will tell the story of nine African-American teenagers in 1957 that join a school in Little Rock, Arkansas, that until that moment was only accessible to white students.

More Information

1. www.tanialeon.com

2. Tania León (Cuba, 1943). Em: Compositoras Latino-americanas: vida - obra - análise de peças para piano” (antologia). Eliana Monteiro da Silva. Available at: http://www.ficcoes.com.br/livros/compositoras_la.html

3. Tania León, in motion (CD). Album by Albany Records, 2011.

4. Tania León, Panajota Delaté. (Video). Available at:   https://youtu.be/7-c1vIMrik0

5. Tania León, Momentum. (Video with pianist Jade Simmons). Available at: https://youtu.be/6RTnElJWIqU

6. Tania León, Tumbau. (Video with pianist Jade Simmons). Available at: https://youtu.be/5lt0kORNEn8

7. Women of influence in Contemporary Music: Nine American composers. Book by Michael K. Slayton (Ed.). Lanham: Scarecrow Press, Inc., 2011.

8. The Norton/Grove Dictionary of Women Composers. Julie Anne Sadie & Rhian Samuel (Ed.). New York, London: The Macmillan Press Limited, 1995. Pp. 278-279.

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